Como as doenças moldaram os nossos hábitos, história e cultura?

Apesar de serem impossíveis de se ver a olho nu, os agentes patogênicos que causam doenças humanas afetaram muito a maneira como os seres humanos vivem por séculos. Muitas doenças infecciosas têm sido suficientemente significativas para afetar como e onde vivemos, nossas economias, nossas culturas e hábitos. E muitos desses efeitos continuam até mesmo depois que as doenças foram eliminadas.

As doenças infecciosas mudaram a estrutura e o número de pessoas que vivem nas comunidades.

A peste negra (1348-1350), identificada por gânglios linfáticos inchados e dolorosos e manchas escuras na pele, matou 80% das pessoas infectadas. Pelo menos 20 milhões de pessoas morreram, o que representava cerca de dois terços da população europeia da época. Ela diminuiu a urbanização, desenvolvimento industrial e crescimento econômico. Os que sobreviveram, no entanto, foram altamente procurados para trabalhar.

A introdução acidental do sarampo em Fiji (1875) por pessoas que viajam do ocidente para Fiji causou um número maciço de mortes em comunidades anteriormente não expostas à doença. Em alguns meses, de 20 a 25% dos fijianos e quase todos os 69 chefes morreram. O vácuo de liderança e a perda de população em idade de trabalho tornaram-se uma oportunidade para o governo colonial importar trabalhadores de outras nações para trabalhar nas indústrias agrícolas.

Nas ilhas hispânicas do Caribe, estima-se que dentro dos 50 anos da chegada de Colombo, sua equipe e seus “agentes patogênicos” (como o sarampo, a gripe e a varíola), praticamente extinguiu um povo indígena. Esse padrão de grande número de mortes entre as populações indígenas das Américas é repetido em muitos locais, causando a perda de formas tradicionais de vida e identidade cultural, e mudando o curso de sua história.

Infelizmente, a introdução de uma doença infecciosa em uma população suscetível nem sempre foi acidental. A guerra biológica foi uma estratégia utilizada em muitos esforços de colonização e guerra. Isso inclui as populações indígenas norte-americanas (existem relatos de cobertores de cadáveres infectados pela varíola que eram distribuídos deliberadamente no final do século XVII), corpos de animais mortos e seres humanos sendo jogados em suprimentos de água durante a guerra na Itália no século 12, além da saliva de cães raivosos ou o sangue de pacientes com hanseníase sendo usado pelos espanhóis contra inimigos franceses na Itália no século 15.

Mudança da economia global

As doenças infecciosas, bem como a busca de curas, tiveram muitas influências sobre as economias ao longo dos séculos. Em 1623, a morte de dez cardeais e centenas de seus atendentes levou o papa Urbano VII a declarar que uma cura para a malária deveria ser encontrada.

Este era um risco comum em Roma, onde malária existia desde a antiguidade. Os sacerdotes jesuítas viajaram da Europa para a América do Sul para aprender sobre tratamentos locais. Em 1631, eles identificaram a quinina, feita a partir da casca de uma árvore peruana como cura.

Após a descoberta, houve uma corrida para controlar a quinina, a fim de manter os exércitos lutando contra guerras europeias e tentando conquistar territórios. Naquela época, a quinina tornou-se uma mercadoria mais preciosa do que o ouro.

No final da década de 1880, a Tunísia sofreu epidemias severas de doenças infecciosas de cólera, febre tifoide e fome, que esgotou tanto sua economia que não conseguia pagar suas dívidas. Isso tornou o país vulnerável à ocupação e colonização francesa.

Mudando os alimentos que comemos

As origens de muitos tabus alimentares parecem estar ligadas a doenças infecciosas. Estes incluem proibições de beber sangue animal e comer carne de porco no judaísmo e no islamismo.

Os exemplos mais recentes dessas exclusões de alimentos que ainda são a norma hoje incluem:

  • O consumo de leite cru é ilegal em muitos países para prevenir a propagação da tuberculose bovina;
  • Não comer queijos moles durante a gravidez para evitar contrair listeriose, o que pode causar abortos espontâneos;
  • Tentar impedir que as pessoas lambessem o pote do bolo devido ao risco de bactérias de salmonela transmitidas por ovos.

Assim, os agentes patogênicos evoluíram conosco e moldaram nossas vidas e continuarão a ser uma das forças às quais nos adaptamos à medida que avançamos através da história humana.

Traduzido e adaptado de The Conversation.

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