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Descoberto embrião em fóssil de ictiossauro que continha cauda falsa

Os paleontólogos identificaram o maior fóssil de “dragão marinho” de seu tipo, depois de descobrir os restos de um animal de 200 milhões de anos atrás.

O espécime, o maior representante do gênero Ichthyosaurus já registrado, era um tipo de réptil marinho comumente considerado um “dinossauro aquático” – mas que surgiu há 250 milhões de anos, antes que os dinossauros reinassem.

Ichthyosaurus somersetensis recém-identificado – uma das seis espécies do gênero Ichthyosaurus – foi originalmente descoberto na costa do Reino Unido durante a década de 1990, e foi parar no Museu do Estado da Baixa Saxônia, em Hannover, na Alemanha.

Quando o paleontólogo Sven Sachs, do Museu de História Natural de Bielefeld, examinou a exibição enquanto trabalhava em outras pesquisas marinhas, pôde perceber a singularidade do indivíduo.

“Eu achei isso extraordinário”, afirmou ao National Geographic. “Era muito maior do que qualquer espécime que eu havia examinado”.

Chamando o colega Dean Lomax da Universidade de Manchester, no Reino Unido, a dupla investigou o espécime e descobriu que era realmente um grande I. somersetensis – uma espécie Ichthyosaurus que Lomax ajudou a descobrir originalmente.

Esta é uma lembrança de como museus e coleções particulares às vezes possuem espécimes não identificados que são realmente adições valiosas ao registro científico se tiverem a chance de serem estudadas.

Além do tamanho significativo do indivíduo – entre 3 a 3,5 metros de comprimento quando totalmente estendido -, a fêmea também era notável por outra coisa: ela estava grávida quando morreu.

A análise do fóssil da mãe revelou a presença de um embrião incompleto preservado dentro dela por cerca de 200 milhões de anos, incluindo alguns ossos.

“Embora existam certos tipos de ictiossauros que são conhecidos por terem muitos embriões, existem certos gêneros que dificilmente têm embriões preservados, e este é um deles”, explicou Sach.

Isso faz com que a descoberta seja importante para os cientistas, e é algo que sugere algo que anteriormente não conhecíamos.

Especificamente, este é o terceiro fóssil de ictiossauro que foi encontrado mostrando evidência de uma fêmea grávida – e os três desses espécimes continham apenas um embrião cada.

Para fins de exibição, o museu havia montado o fóssil com uma cauda de outro ictiossauro, para ajudar a completar sua peça Jurássica e criar uma exibição mais estética.

Isso pode ser bom para os observadores casuais em um ambiente de museu, mas é o tipo de prática que também pode fazer mais mal do que bem a longo prazo em termos de compreensão científica.

“Às vezes, como neste caso, os espécimes não são exatamente o que eles parecem ser”, explicou Sachs.

Felizmente, neste caso, alguns olhos paleontológicos interessantes discerniram a falsificação – e essa observação ajudou a preencher o registro científico para benefício de todos.

Traduzido e adaptado de Science Alert.

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