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Estamos perto de ter carros autodirigidos, mas estamos prontos?

Originalmente publicado por Johanna Zmud e Paul Carson em The Conversation.

Há 60 anos, a capa da revista Popular Mechanics nos prometeu carros voadores, mas nossas opções de mobilidade pessoal permanecem praticamente as mesmas. Será que a promessa dos carros autodirigidos é tão complicada? Em resumo, não. O sonho de fazer uma viagem na qual prestamos mais atenção a um novo livro ou filme do que a tarefa de condução está bem ao alcance.

Ainda assim, não chegamos lá. E as pessoas estão apenas começando a fazer uma pergunta muito importante: como as estradas precisam mudar à medida que os veículos autônomos se tornam mais presentes? Como pesquisadores do Texas A & M Transportation Institute que estudam muitas das implicações dos carros autodirigidos, encontramos a resposta em dois importantes conjuntos de realidades – aqueles que conhecemos e aqueles que não conhecemos.

Para iniciantes, sabemos que carros autodirigidos não se tornarão comuns durante a noite. A grande maioria dos carros na estrada agora não tem características de automação ou apenas automação muito limitada. Você pode encontrar alguns carros de autocondução que estão sendo testados em estradas públicas agora, se você sabe onde procurar. Mas você provavelmente não encontrará muitos em um showroom por pelo menos 10 anos.

Outro fator que retardará ainda mais o uso generalizado de carros autônomos é que muitas pessoas mantêm seus carros o maior tempo possível. O número de carros altamente automatizados crescerá ao longo do tempo, mas apenas relativamente devagar.

Além disso, podemos estar bastante confiantes de que carros autônomos aparecerão nas ruas da cidade antes de chegarem às rodovias interestaduais. Os motivos têm mais a ver com políticas públicas do que com tecnologia. Os governos locais são tipicamente mais ágeis do que as agências estaduais e federais.

Outro fator que atrasa o uso generalizado de carros autodirigidos é o dinheiro. As transformações que suportarão viagens autônomas não serão baratas. Isso é verdade para as empresas privadas que projetam e constroem automóveis autodirigidos e para as agências governamentais financiadas pelos contribuintes que projetam e constroem as estradas nas quais eles vão dirigir. Assegurar que os carros podem se comunicar entre si exigirá investimentos da indústria; a capacidade de comunicar com estradas e sinais de trânsito precisarão de apoio do governo.

Muitas questões permanecem

Isso nos dá um bom começo ao imaginar o que poderia ser possível em um mundo com carros mais autônomos na estrada.

Algumas incógnitas são bastante técnicas. Quão bem os veículos autônomos operarão na chuva ou na neve? E como eles irão lidar com as mudanças nas estradas não pavimentadas?

Outras incógnitas são mais sobre o sistema de transporte como um todo. Os carros autodirigidos ajudarão a aliviar o congestionamento do tráfego ou a piorar? Sem um monte de carros autônomos no mundo para testar ou experimentar, ficamos confiantes na modelagem de computadores para ajudar na busca de respostas. Por enquanto, qualquer argumento de que os carros autodirigidos serão um antídoto para o congestionamento pode ser, na melhor das hipóteses, desinformado e enganoso.

Os carros autodirigidos tornarão nossas estradas mais seguras? A maioria dos acidentes resultam de erros humanos, por isso parece lógico assumir que a remoção de seres humanos do processo reduz a probabilidade de um acidente. Estamos criando esperanças aqui, mas até agora há poucas evidências, especialmente sobre o que pode acontecer durante o período de transição, quando os veículos autodirigidos e convencionais estarão compartilhando as estradas. Há razões para otimismo cauteloso, porque as agências federais têm dados preliminares sugerindo que o desempenho de segurança de alguns carros autodirigidos é melhor do que as médias nacionais de condução humana.

O que é certo é que estamos experimentando o tempo mais crucial na história do transporte desde que começamos a construir rodovias. Nossos carros não serão capazes de voar, mas eles serão muito mais capazes do que costumam ser. Eles ainda não estão prontos – e também não somos -, mas não vai demorar. Podemos esperar que seja um passeio cheio de acontecimentos, não importa quem esteja no banco do motorista.

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